Dime Novels and the Cheap Book Boom

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L’histoire des romans de dix cents raconte comment des livres bon marché ont conduit à une alphabétisation accrue dans les classes populaires. Jusqu’à ce que je commence à faire des recherches sur ce post, je pensais que les romans de dix cents étaient la même chose que pulp fiction (faux). J’en avais entendu parler, vaguement, mais je n’ai jamais vraiment rien appris à leur sujet — surprenant, étant donné que j’ai un diplôme de littérature anglaise et que je suis un professionnel de la bibliothèque. Cet oubli est vraiment dommage, étant donné que ces livres ont contribué à l’écriture de genre pionnière telle que pulp fiction et romans policiers. Vous avez probablement même entendu parler de leur équivalent basé en Angleterre, qui portait le nom beaucoup plus sexy de « penny dreadfuls ».

Les romans de dix cents en Amérique ont commencé à paraître vers le début des années 1860, et leur composition bon marché en forme de livret a rendu l’acte de posséder des livres plus accessible à un plus large éventail de personnes. À un coût de 5 à 15 ¢ chacun, la lecture n’était plus réservée à l’aristocratie. Le prix a aidé les livres entre les mains de la classe ouvrière; avant cela, les livres ordinaires se vendaient entre 1 et 1,50 $, ce qui était totalement inabordable pour eux.

Leurs pages étaient remplies de récits formulés – si passionnants – d’aventures palpitantes. Leur courte longueur — les livres étaient imprimés sur du papier léger et bon marché – a aidé à les mettre dans les mains des gens (et dans les poches arrière). Au début, ils étaient particulièrement populaires auprès des soldats de la guerre civile qui s’ennuyaient, dont beaucoup lisaient les livres lors de moments banals au camp.

Les débuts de l’histoire des romans de dix cents

Selon Pamela Bedore, auteur de Dime Novels and the Roots of American Detective Fiction, 50 000 romans de dix cents ont été publiés entre 1860 et 1915. La première maison d’édition du genre était dirigée par Robert Adams et Irwin et Erastus Beadle, et leur premier titre était Malaeska d’Ann S. Stephens, l’épouse indienne du Chasseur blanc. Précédemment publié dans un magazine, Beadle et Adams l’ont obtenu pour pas cher et l’ont associé à des illustrations dramatiques. Ce serait le premier livre parmi tant d’autres et, au fil du temps, Beadle et Adams ont normalisé le processus d’impression, ce qui rend moins coûteux la production de romans en série.

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Bon nombre des premiers romans de dime axés sur les Amérindiens, puis les histoires ont évolué pour mettre en vedette des cow-boys, des bandits et des voleurs de train. Les titres des livres étaient dramatiques et attiraient l’attention, comme La vengeance de Fred Fearnot ou La défaite d’un membre du Congrès. L’écriture dans ces textes est simple, pas verbeuse ou remplie d’analyse et de développement de caractères, mais toujours assez évocatrice pour attirer le lecteur dans l’histoire. Pour les Américains de la classe ouvrière nouvellement alphabétisés, la simplicité en faisait un point d’entrée agréable dans la lecture.

Malheureusement, Adams et les frères Beadle se sont disputés à un moment donné, et Irwin Beadle est parti fonder sa propre entreprise avec le comptable George Munro. Ensemble, ils ont fondé une maison d’édition nommée Munro, puis ont commencé à imprimer leurs propres « romans de dix cents » — voyez ce qu’ils ont fait là-bas avec le nom?

Francis Scott Street et Francis Shubael Smith ont fondé Street & Smith en 1855. C’était une maison d’édition particulièrement prolifique qui maintenait des réglementations strictes pour leurs livres — dictant des intrigues, des personnages et des conventions aux auteurs. Ils ne permettaient pas beaucoup de créativité, mais l’argent était bon et tant d’auteurs en herbe s’y intéressaient comme une bousculade.

Dime Auteurs de romans

Le colonel Prentiss Ingraham était l’un des auteurs les plus prolifiques du genre, écrivant des pièces de théâtre, des poèmes et plus de 600 romans. « On dit qu’un de ses romans a été écrit sur commande urgente, l’ouvrage achevé contenant 40 000 mots à seulement 24 heures de préavis, sans machine à écrire » (L’Association historique). En outre, l’auteur Frederic Marmaduke Van Rensselaer Dey, le créateur du personnage de détective Nick Carter, « aurait publié 25 000 mots chaque semaine pendant près de vingt ans, en utilisant plusieurs noms de plume. »Ecoutez, je ne sais pas si c’est vrai, mais je prends parfois trois heures pour écrire une seule page, donc de toute façon je suis impressionné.

La machine à écrire, inventée en 1868 par Christopher Latham Sholes, accéléra énormément le processus d’écriture. En outre, l’industrie a maintenant bien payé, ce qui a attiré des auteurs célèbres vers l’argent facile. Certains, comme Jack London, ont écrit sous des noms de plume. Mais Louisa May Alcott, Robert Louis Stevenson et Alfred, Lord Tennyson étaient quelques-uns des noms bien connus qui ont contribué à l’œuvre de Street& Smith.

Le boom du livre bon marché

En Angleterre, les lecteurs dévoraient des « penny dreadfuls ». Publiés pour la première fois dans les années 1830 et initialement connus sous le nom plus provocateur de « penny bloods », ils étaient des contes de fiction gothiques sur les pirates et les routiers. Les livres sortaient chaque semaine et se vendaient comme des petits pains, fournissant des histoires lugubres aux côtés d’illustrations obsédantes. Comme pour les romans de dix cents, le contenu du roman a changé — passant des contes gothiques victoriens aux romans policiers et aux vraies histoires policières. Puis, dans les années 1860, l’évolution du lectorat a changé l’orientation des histoires vers les enfants.

De retour aux États-Unis., à partir de 1870, un sous-genre de la fiction féminine est apparu. La plupart du temps, il s’agissait de romans et de mystères assassins. Selon l’American Women’s Dime Novel Project, « les livres pour femmes ont été les premiers « best-sellers » en Amérique ». L’auteure Fanny Fern a vendu 70 000 exemplaires de son livre Feuilles de fougère; une autre, Ruth Hall, a vendu plus de 50 000 exemplaires au cours des huit premiers mois de sa publication. Auparavant, il était impressionnant de vendre 2 000 exemplaires, de sorte que ces ventes dépassaient cette attente.

Les romans de Dime ont toujours suivi un cours similaire. Dans chacune d’elles, une jeune femme s’occuperait d’intrigues communes (affaires, amants déchirés, mariages malheureux). Comme les histoires axées sur l’aventure, celles-ci évitaient l’analyse des personnages et mettaient l’accent sur l’action. Une fin heureuse était généralement fournie.

Et les romans de dix cents n’étaient pas les seules options pour une lecture passionnante. Les lecteurs ont inhalé les « papiers d’histoire » hebdomadaires. Elles étaient longues de huit pages, beaucoup moins controversées, et faites d’une combinaison de texte et d’illustrations (en particulier des gravures sur bois). Leur ambiance familiale les a rendus plus acceptables publiquement.

Romans de dix cents: Littérature controversée

La classe moyenne n’aimait pas la popularité de ces livres. Anthony Comstock, inspecteur des postes et Secrétaire et agent spécial en chef de la New York Society for the Suppression of Vice, était célèbre pour son mépris. Comstock a publié le livre Pièges pour les jeunes en 1883, écrivant que les livres étaient un « poison littéraire » qui corromprait les jeunes avec une « mauvaise lecture ». Un gros problème pour Comstock et ses semblables était la façon dont ces livres racontaient les crimes, utilisaient un langage peu sophistiqué et dépeignaient des femmes recherchant activement des emplois et des relations. Les préoccupations habituelles concernant la jeunesse et la pureté ont suivi, mais celles-ci n’ont pas vaincu la popularité des romans de dix cents.

Le crime et le vice ne sont pas restés impunis dans ces romans — en fait, leurs histoires étaient une célébration de la restauration de la vertu. Arrêtez les criminels, restaurez la vertu des femmes, oui, la fin. Cependant, ces histoires d’hommes et de femmes sauvages contraient la direction ordonnée que prenait la société. Célébrer des bandits et des cow-boys grossiers perturbait donc le désir de la société de grandir et de devenir chic.

Certains ont caché leur intérêt pour le roman de dix cents, comme dans un article de la New Republic de 1922 qui commence: « Qui de cette jeune génération qui lisait des romans de dix Cents furtivement et la nuit, au détriment de l’esprit et du gaspillage de honte, imaginait qu’il réviserait un jour ses péchés en plein jour dans la salle d’exposition de la Bibliothèque publique de New York? »Ils ont même été interdits à un moment donné — « brûlés si librement comme des ordures littéraires ». L’éditorial de New Republic semble définitivement mal à l’aise sur le sujet, se référant au genre comme une « petite sœur mal ajustée du roman américain ». Les bibliothèques de recherche ne les organisaient et ne les cataloguaient qu’une fois épuisées.

Bien que les romans de dix cents n’obtiennent toujours pas le respect qu’ils méritent, sans eux, il n’y aurait pas beaucoup de formes d’écriture de genre, y compris la pulp fiction, la romance ou la fiction policière et policière. Leurs histoires imparfaites et influentes étaient cruciales pour mettre des livres entre les mains de personnes qui autrement seraient restées à l’écart. Nous ne devrions pas sous-estimer l’importance de cela, et l’histoire des romans de dix cents devrait être aussi connue que celle de la pulp fiction ou de la science-fiction.

Si vous voulez en savoir plus, lisez le livre de Bedore ou consultez le American Women’s Dime Novel Project et l’Historical Association.

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